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Um calouro de 17 anos da Duke está deixando os jogadores da NBA animados

LAS VEGAS — Cooper Flagg está deixando Las Vegas como o assunto do já concluído campo de treinamento da equipe dos EUA.

Flagg, 17, um calouro da Duke e um favorito inicial como a escolha nº 1 do Draft da NBA de 2025, não está no time que vai para Paris e uma possível quinta medalha de ouro olímpica. Mas ele foi o melhor jogador do time seleto e um dos jogadores mais consistentes na quadra durante três jogos de treino nos últimos três dias contra o time nacional de estrelas.

“Cooper Flagg foi inacreditável”, disse Jim Boylen, técnico assistente do time selecionado e do Indiana Pacers. “Ele não está assustado.”

“Ele não demonstrou medo”, disse Jalen Duren, pivô do Detroit Pistons e do time selecionado. “Ele veio e trabalhou duro todos os dias. Você pensaria que ele já está aqui, sabe o que quero dizer?”

Jaime Jaquez Jr., um jogador de seleção que também joga pelo Miami Heat, acrescentou: “Coop estava jogando fora de si”.

“Ele quer isso, você vê o quanto ele quer isso”, disse Devin Booker, da seleção dos EUA.

Isso foi só uma amostra.

Uma contagem final de pontos para Flagg não estava imediatamente disponível, mas os treinadores e executivos dos EUA estimaram que Flagg marcou entre 14 e 17 pontos em uma derrota apertada de 74-73 para o Team USA na segunda-feira. E na parte do scrimmage aberta à mídia, Flagg drenou um corner 3 e então executou um audacioso putback sobre a defesa americana para colocar o time seleto na frente por 69-68 com menos de 2 minutos restantes. Flagg errou o lance livre subsequente.

O time dos EUA venceu graças a três consecutivos de Booker e, em seguida, Jrue Holiday (que foi encarregado de marcar Flagg — um elogio ao calouro de Duke porque Holiday é um dos melhores defensores da NBA). Anthony Davis afastou o potencial arremesso vencedor do jogo de Brandin Podziemski no estouro do cronômetro.

Uma das cestas de 3 de Flagg foi contra Davis, o que Jaquez disse ter sido uma retaliação ao bloqueio que Davis registrou em Flagg no treino de domingo.

“Hoje, ele voltou e acertou na cara dele”, disse Jaquez. “Logo depois disso, ele conseguiu o putback e-1, então aquelas poucas jogadas, e ele conseguiu um roubo ali. Ele foi incrível hoje.”

Flagg, um ala de 6 pés e 9 polegadas, é o primeiro jogador universitário a participar de um acampamento de treinamento do Team USA desde Marcus Smart e Doug McDermott em 2013. Ele não é o primeiro jogador de time selecionado a atrapalhar um acampamento de treinamento dos EUA brilhando tanto quanto o time de estrelas. Por exemplo, no ano passado, Cade Cunningham recebeu avaliações semelhantes.

Mas Cunningham já estava na NBA há duas temporadas, e parte do motivo pelo qual sua passagem pelo time selecionado recebeu tantos elogios foi porque ele estava se recuperando de uma lesão no joelho que lhe custou a maior parte de sua segunda temporada em Detroit.

Flagg não tem, bem, idade suficiente para votar. Mas sua competitividade desmente sua juventude.

“Eu só acho que ele tem um fogo competitivo, e ele não tem medo de ninguém e ele vai para cima de você”, disse Trayce Jackson-Davis, o grandalhão de 24 anos do Golden State Warriors que está saindo de sua temporada de estreia. “Você precisa disso como jogador. E quando você já é assim, e tem 17, o céu é o limite.”

O time selecionado foi dispensado após o treino de segunda-feira, já que a seleção nacional fará uma caminhada na terça-feira e jogará contra o Canadá em um jogo de exibição na quarta-feira à noite em Las Vegas antes de voar para Abu Dhabi, Emirados Árabes Unidos. O técnico do Duke, Jon Scheyer, e dois de seus assistentes estavam em Las Vegas para assistir Flagg, assim como os pais de Flagg.

Flagg foi membro da seleção sub-17 dos EUA que ganhou o ouro na Copa do Mundo de 2022. Na temporada passada, como veterano na Montverde Academy, na Flórida, ele foi o Gatorade e o Jogador Nacional do Ano dos Meninos Naismith no ensino médio.

Todos são grandes elogios, mas não são o mesmo que se manter firme diante de campeões da NBA, medalhistas de ouro olímpicos e maiores artilheiros de todos os tempos.

“Quando a bola sobe, estou apenas tentando vencer o tempo todo”, disse Flagg, explicando por que não ficou impressionado com o ambiente em Las Vegas, apesar da idade. “Sou apenas um competidor, e é nisso que tudo se resume. É um pouco de adaptação, estar na quadra com eles, mas, ao mesmo tempo, estou apenas jogando basquete e tentando aprender.”

Em inúmeras entrevistas, a equipe dos EUA e jogadores selecionados do time elogiaram as habilidades e o tamanho de Flagg. Mas também sua capacidade mental.

“Ele tem tanta confiança em si mesmo que não tem medo de momentos difíceis, e acho que isso é ótimo para crianças, especialmente alguém da idade dele”, disse o técnico do time selecionado e do Orlando Magic, Jamahl Mosley.

Langston Galloway, ex-jogador da NBA e veterano jogador de basquete dos EUA, que atua como jogador de treino da seleção nacional, tornou-se um fã instantâneo do jogo de Flagg.

“Não estou nem impressionado com a pontuação e tudo isso; estou mais impressionado com sua postura”, disse Galloway. “Ele não está lá fora tentando forçar como, ‘Agora é minha vez. Deixe-me tentar fazer uma jogada.’ Ele está tentando fazer jogadas. Você pode ver que ele entende o jogo. Entre na área pintada, todos desabam, fazendo as leituras certas. Então essa é a parte mais impressionante, para um garoto de 17 anos ser capaz de entender o jogo.”

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Boylen, ex-técnico principal da NBA e também ex-técnico de times dos EUA, disse que Flagg seria um excelente jogador no cenário internacional. Depois deste verão, a seleção masculina não estará em ação novamente até a Copa do Mundo de 2027 no Catar e as Olimpíadas de 2028 em Los Angeles.

Quando as próximas Olimpíadas chegarem, Flagg provavelmente terá três anos de serviço na NBA em seu currículo.

“Ele tem versatilidade, tem tamanho de posição, é um jogador inteligente e gosta de contato”, disse Boylen.

Flagg confirmou que está interessado em participar da Copa do Mundo em três anos se seu jogo continuar a se desenvolver.

“É algo pelo qual estou me esforçando, apenas tentando ser o melhor que posso e, se eu conseguir isso e então entrar para a equipe da Copa do Mundo em dois anos, quero dizer, essa é outra meta na minha lista”, disse Flagg. “Estou apenas trabalhando e tentando melhorar a cada dia.”

Galloway deixou a experiência em Flagg entendendo por que os especialistas dizem que Flagg será o primeiro no próximo Draft da NBA.

“Acho que hoje foi um solidificador (mostrando) onde ele estará no ano que vem”, disse Galloway. “Este ano ele estará em Duke. Mas no ano que vem, você vê onde ele estará.”

Leitura obrigatória

(Foto de LeBron James e Cooper Flagg: Ethan Miller / Getty Images)

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