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A emissora americana emergindo como uma estrela emergente na Eurocopa

Acompanhe a cobertura ao vivo da partida Inglaterra x Holanda na semifinal da Euro 2024 hoje

A estrela revelação do Campeonato Europeu deste verão só jogou sua primeira partida na segunda-feira.

A analista de árbitros da ITV, Christina Unkel, fala com O Atlético antes de partir para a partida da mídia contra a BBC em Berlim. Primeiro, ela se encontrará com Jill Scott para um café — uma das jogadoras que ela contratou em sua vida anterior como árbitra de elite agora é uma colega — e na quarta-feira ela estará disponível para a cobertura da semifinal da Inglaterra contra a Holanda. Ela trabalhou em todas as partidas da ITV durante o torneio, além de seus programas de destaque.

É uma maravilha que ela encontre tempo. Unkel também é presidente do Tampa Bay Sun, um novo time que deve jogar na temporada inaugural da USL Super League a partir de agosto, fundadora de aplicativos de fitness e advogada de litígios. Ela é bem conhecida pelos telespectadores dos EUA, tendo aparecido na cobertura de futebol da Fox, CBS e Paramount Plus, mas a Euro 2024 marcou seu avanço no Reino Unido e ela recebeu aclamação generalizada por sua autoridade calma.

A jogadora de 37 anos é inteligente e suas contribuições muitas vezes foram as partes mais atraentes da cobertura do intervalo e pós-jogo da ITV. Unkel é frequentemente desafiada pelos especialistas Gary Neville, Ian Wright, Roy Keane e Ange Postecoglou, que podem se manter a par das mudanças nas leis do futebol, mas ainda assim não gostam de todas elas.

“Esse é o motivo pelo qual eu fiz isso em primeiro lugar”, ela diz. “Eu os encorajo. Todo mundo fica tipo: ‘Eu sinto que eles estão batendo em você.’ De jeito nenhum! Faça perguntas! Se eles estão lutando com essas perguntas como jogadores de futebol profissionais, a população em geral está lutando.

“Se eu quisesse apenas receber um salário e ir embora, provavelmente estaria me encolhendo. Mas essas são as oportunidades que desejo. Essas são as conversas que o IFAB (International Football Association Board, os legisladores do jogo) pode precisar ouvir da comunidade do futebol.

“Eles têm um nível tão alto de entendimento de futebol e às vezes nem sabem — justificadamente — algumas das nuances que temos. Você pode dar uma olhada nas leis do jogo, mas as nuances ou a aplicação — o que eu chamo de aplicação do caso — não estão incluídas.”

Unkel começou sua carreira de árbitra aos 10 anos. Ela era o tipo de jogadora que se sentia injustificadamente ofendida com os árbitros, a ponto de seu treinador lhe dizer que ela precisava ficar quieta ou fazer um curso e realmente aprender as regras. O tratamento dos árbitros era mais gentil quando ela estava começando — se não fosse, ela diz, não tem certeza se teria permanecido no jogo — e quando confrontada com qualquer tipo de invectiva sexista sobre voltar para a cozinha, ela dava de ombros com um desejo de que seus detratores inventassem algo mais original.

Principalmente, ela estava focada em se tornar o tipo de oficial que ela ansiava encontrar como jogadora.

“Sendo uma jogadora de futebol, as pessoas eram designadas para nossos jogos e não levavam isso a sério ou achavam que não eram um problema”, ela diz. “Para alguém não se importar com nosso jogo — porque era um jogo de meninas — me deixava louca. Ainda merecíamos tratamento justo, qualidade, cuidado e preocupação. Há momentos em que você simplesmente se lembra de um árbitro pelo bom trabalho que ele fez. Eu sempre quis ser lembrada por isso.”

Unkel se formou na faculdade e descobriu que havia pouca infraestrutura para futebol profissional feminino nos Estados Unidos. Jogar no exterior não era uma opção quando o pagamento ainda era tão baixo. Arbitrar era a melhor maneira de se manter envolvida — mesmo que nos primeiros dias de sua carreira de árbitra o pagamento fosse tão irrisório que ela realmente perderia dinheiro desistindo de seu emprego diário.

Seu objetivo era chegar ao ponto em que pudesse arbitrar times como a Seleção Feminina dos EUA. Aqueles foram os jogos mais emocionantes de sua carreira “por causa do ambiente que eles estavam criando. Eu sou uma árbitra e ninguém obviamente virá me ver, exceto meus pais, mas você era parte dessa tapeçaria de alguma forma”.


Christina Unkel, retratada em 2014, durante sua carreira de arbitragem em campo (Stanley Chou – FIFA/FIFA via Getty Images)

Ela assumiu seu primeiro papel na televisão antes da Copa do Mundo Feminina de 2019, assumindo 53 jogos para a Fox Sports. Ela se juntou a ela um dia antes da Fox anunciar sua escalação. Isso significou abrir mão de seu papel no Painel da FIFA e, tendo feito esse sacrifício, ela estava ansiosa para que seu envolvimento fosse mais do que apenas criticar seus antigos colegas. É por isso, ela diz, que “esse papel é muito tabu”, embora o estigma esteja mudando.

“Poucas pessoas desempenharam esse papel da maneira que eu imaginei, que era educar as massas”, ela diz. “Se o árbitro acerta uma decisão, divida-a: aqui está a jogada, aqui está a lei, aqui está o que deveria ter sido a resposta. É muito raro que os árbitros errem algo só porque é uma aplicação puramente errada da lei. Isso é fácil de explicar sem destruir um árbitro. Meu trabalho não é avaliar o árbitro; meu trabalho é explicar as leis.

“Quando assumi esse papel, isso realmente ostracizou algumas pessoas. Alguns amigos meus não concordaram.” Eles mudaram de ideia quando ela foi escolhida pela CBS para sua cobertura da Liga dos Campeões em 2020 e puderam ver o que ela estava tentando fazer. Este torneio destacou que é um trabalho que vale a pena.

“Foi um pouco esclarecedor para mim ver tantas pessoas detonando árbitros ingleses, mas eles foram, na verdade, alguns dos árbitros de melhor desempenho neste torneio”, explica Unkel. “Apenas esclarecer as pessoas para que elas formem opiniões ou tomem decisões mais bem informadas é realmente o objetivo.”

Na ITV, ela tem o benefício de um operador de vídeo em tempo integral para ajudá-la a selecionar clipes para análise; para partidas nacionais, ela mesma seleciona o melhor ângulo. A dupla trata sua cabine de estúdio isolada “como se eu estivesse entrando em uma sala de VAR” e ajuda que Unkel tenha feito parte do primeiro grupo de árbitros treinados em VAR em 2017, com Howard Webb como seu instrutor.

Aquele campo de treinamento envolveu sentar em cabines de operação de vídeo com cronômetros no canto da filmagem que ela estava assistindo. “Em 10 ou 15 segundos, vai de verde para amarelo, e então vai para vermelho em, tipo, 30. Então parece que você está em um filme de espionagem prestes a explodir.” Foi uma boa preparação para os três a cinco segundos que ela tem no jogo para explicar decisões. “Às vezes eu tenho que dividir algo que aprendi ao longo de 20 anos. Quais são as uma ou duas coisas realmente importantes que você quer que as pessoas levem consigo para que elas possam conectá-las muito rapidamente sem ter feito todos os cursos de arbitragem que eu fiz?

“Você sabe que tipo de checagem está sendo revisada. ‘Aqui está o que preciso olhar, e aqui está o que preciso destrinchar.’ E assim que tenho essa resposta, eu sempre digo: ‘Deixe-me entrar! Deixe-me entrar!’ Se eles me trazem antes que eu tenha a resposta, estou comentando enquanto a procuro: ‘O VAR está procurando esse ângulo específico que será mostrado esse.“Estou basicamente conduzindo o público através do mesmo protocolo mental que acontece ao vivo.”

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Entre as características mais polêmicas do torneio estão os impedimentos semiautomáticos, facilitados por câmeras adicionais e tecnologia de rastreamento de membros, que negaram três gols ao belga Romelu Lukaku em suas duas primeiras partidas.

“Como atacante, nunca vou conseguir aceitar esse tipo de impedimento”, disse Wright após a vitória da Bélgica por 2 a 0 na fase de grupos sobre a Romênia. Unkel continuou descrevendo como certos jogadores podem ter que ajustar seu estilo de corrida para permanecer dentro da lei. O técnico do Spurs, Postecoglou, também criticou as leis que agora punem o que antes seria ignorado. “Não acho que foi por isso que trouxemos a tecnologia”, disse ele.

“Estamos apenas neste período Cachinhos Dourados de descobrir como queremos usar nossa tecnologia para melhorar o jogo”, diz Unkel agora. “Todo mundo odeia impedimentos de unha do pé. Jogadores odeiam. Árbitros odeiam. Fãs odeiam. Treinadores odeiam.

“Vemos esses impedimentos de unha por causa da lei e da tecnologia que é dada: os impedimentos semiautomáticos e as linhas que caem. Na Major League Soccer, até hoje, eles não podem pagar essas linhas que caem. Não tivemos problemas na Major League Soccer sobre impedimentos de unha porque quando você faz o VAR na Major League Soccer, se estiver muito próximo e você realmente não consegue perceber, você deixa para lá. O gol é mantido. Ele continua assim e ninguém fica chateado com isso. Eles podem ter errado por um centímetro.

“Enquanto aqui, nós saber eles estão errados por um centímetro. E é isso que realmente frustra as pessoas. Eu meio que rio e defendo: competidores e competições podem economizar milhões de dólares se eles simplesmente se livrarem das linhas de impedimento. A tecnologia é realmente cara. Importante, (em punditry) agora você tem alguém que pode usar o olho nu para dizer: isso faz algum sentido? Isso seria retirado ou não? Quão perto está isso?”

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A cobertura expôs uma lacuna entre as expectativas da tecnologia e como ela funcionou na prática. Unkel faz questão de salientar que cada mudança de lei é deliberada e meticulosa; o debate em grandes torneios europeus pode acelerar mudanças nas leis, mas, falando de modo geral, os ajustes levam alguns anos antes de serem aprovados. Eles passam por conselhos técnicos e práticos, diretores da IFAB, representantes da FIFA, jogadores, treinadores e confederações.

“Quando as pessoas dizem, ‘Eu não esperava isso’, ou você ou alguém da sua equipe técnica precisa se concentrar nisso porque isso afeta como você pode estar se preparando para os jogos ou entendendo as implicações”, diz Unkel. “Você pode expressar uma opinião antes da aplicação para que tenhamos uma melhor compreensão de como isso vai acontecer no jogo, e não fazer isso depois do fato.”

Com Unkel no seu encalço, eles podem muito bem conseguir.

(Foto superior: ITV)

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