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Falência da Synapse: quando uma fintech não é um banco e as contas poupança são congeladas

Por quase um século, colocar suas economias em um banco segurado pelo governo federal tem sido uma coisa certa: se a instituição falir, até US$ 250.000 do seu dinheiro estarão protegidos.

E se não for mais?

A promessa do seguro bancário — um princípio de proteção ao consumidor dos EUA desde a Grande Depressão — agora está sendo testada por uma crise que gira em torno de credores somente online com centenas de milhões de dólares em depósitos entre eles. As contas dos clientes foram congeladas, impedindo as pessoas de sacar suas economias de uma vida inteira. A maioria dos depositantes tem pouca ideia de para onde foi seu dinheiro e se eles receberão algo dele de volta.

A turbulência foi desencadeada nesta primavera com a falência da Synapse Technology, o tipo de empresa da qual você provavelmente nunca ouviu falar, a menos que tenha sofrido com todas as letras miúdas dos seus extratos de conta. Ela operava software bancário para credores on-line de rápido crescimento com nomes como Juno, Yieldstreet e Yotta.

Apoiadas por alguns dos maiores capitalistas de risco do Vale do Silício, as startups oferecem contas que cobram taxas mais baixas e pagam juros muito mais altos do que os bancos tradicionais de tijolo e argamassa. Seus sites sofisticados anunciam seguro da Federal Deposit Insurance Corporation, a agência dos EUA que promete pagar fundos perdidos.

Ao contrário das instituições físicas enfadonhas, o argumento deste grupo é que o setor bancário pode ser totalmente divertido. “Jogue. Ganhe muito”, diz Yotta, que apresenta um sistema semelhante a uma loteria que aumenta os retornos para alguns clientes sortudos.

Esse modelo é cada vez mais popular — especialmente entre pessoas na faixa dos 20 e 30 anos — e legal.

O problema é que, embora essas startups possam parecer e se sentir como bancos, elas não são. Elas simplesmente coletam dinheiro dos clientes e o repassam por meio de intermediários de tecnologia financeira como o Synapse para bancos tradicionais que podem ter apenas uma agência física e presença online mínima. Os bancos, incluindo o Evolve Bank & Trust de West Memphis, Ark., de acordo com os registros, são os que realmente administram o dinheiro dos depositantes.

Se um elo dessa sequência for quebrado, pode ficar extremamente complicado para as pessoas acessarem seus fundos.

Quando entrou com pedido de falência na primavera, a Synapse disse que tinha apenas US$ 2 milhões em dinheiro em caixa e que devia muito mais do que isso.

Pouco tempo depois, os correntistas da Juno, Yotta e outros lugares, com quase US$ 300 milhões em depósitos acumulados e nenhuma relação direta com a Synapse, não conseguiram mais acessar seu dinheiro.

O único da tripulação mencionada acima que é realmente um banco credenciado e, portanto, coberto pelo seguro FDIC, é o Evolve. E como o próprio Evolve não faliu, os clientes dos credores online não eram elegíveis para seguro bancário federal automático

“É realmente sem precedentes”, disse Jason Mikula, um ex-gerente de produtos do Goldman Sachs que agora escreve um boletim financeiro. “Não há autoridade legal direta para o FDIC ou qualquer outra agência intervir.”

As empresas envolvidas apontam o dedo umas para as outras. Yotta, que anunciado repetidamente seus produtos como “segurados pela FDIC”, disse aos clientes que não tinha poder para ajudar porque não detinha nada do dinheiro. O fundador da Synapse, Sankaet Pathak, culpou a Evolve, escrevendo em uma postagem do Medium que era “desnecessário e punitivo” para o banco congelar os fundos. Nem o Sr. Pathak nem os representantes da Juno e da Yieldstreet responderam aos pedidos de comentários.

O fundador da Yotta, Adam Moelis, filho do proeminente banqueiro de investimentos Ken Moelis, disse que assumiu a responsabilidade por tentando resolver a situação, mas não por causá-la: “A responsabilidade dos bancos e da Synapse era armazenar e movimentar dinheiro e conduzir a supervisão adequada.”

Ele acrescentou: “Isso é básico. Embora nos sintamos horríveis pelo impacto que isso teve em nossos clientes, o fato de essas partes não conseguirem contabilizar e reconciliar dezenas de milhões de dólares não é culpa nossa.”

Mesmo para os especialistas, o que acontece em seguida não está claro. Embora parte dos US$ 300 milhões congelados em contas bancárias tenha sido liberada para os clientes, de acordo com os registros no caso de falência da Synapse, o administrador judicial nomeado pela empresa extinta disse ao tribunal que há um “déficit” de até US$ 95 milhões nos fundos que a Synapse administrava para os credores.

Thomas Holmes, porta-voz da Evolve, disse que, enquanto aguardava a orientação do tribunal, o banco estava retendo US$ 46 milhões dos fundos porque descobriu “inúmeras discrepâncias significativas” na papelada da Synapse.

O juiz do tribunal de falências disse que suspeita que dezenas de milhões de dólares nunca serão encontrados, mas é impotente para obrigar os reguladores a se envolverem. “Esta é uma situação muito, muito incomum”, disse o juiz Martin R. Barash em uma audiência na semana passada.

Os que ficam torcendo nessa fita de Möbius de culpa são os clientes, a quem essas startups de empréstimos chamam de “usuários finais”. Para ter uma chance de recuperar seu dinheiro, eles primeiro precisam descobrir quem o tem.

Muitos foram informados em um ponto que tinham cartões de débito e contas na Evolve, mas agora descobriram que era outro banco não identificado que tinha seu dinheiro. O Sr. Holmes da Evolve disse que o banco “transferiu todos os fundos do usuário final” para outros bancos a pedido da Synapse, mas se recusou a identificá-los. “É complicado”, ele escreveu em um e-mail na sexta-feira, recusando-se a elaborar mais.

Em entrevistas, os clientes ficaram chocados ao saber que não tinham direito ao seguro federal imediato.

“Para mim, tudo parecia um banco normal”, disse Erick Baum, 45, um profissional de tecnologia da informação em Sacramento, que transferiu cerca de US$ 30.000 de suas economias do JPMorgan Chase para o Yotta depois de ouvir sobre isso em um canal popular de aconselhamento financeiro no YouTube.

Mark Hingle, um paramédico em Gretna, Louisiana, ficou irritado porque os reguladores não se envolveram, embora tenham sido tão rápidos na última vez. ano para ajudar credores em dificuldades que atendem a clientes abastados como o Silicon Valley Bank e o First Republic. Nesses casos, os depositantes obtiveram acesso às suas contas em poucos dias após os reguladores organizarem leilões dos bancos falidos e implantarem fundos de seguro federais.

“Eu não brinquei com esse dinheiro”, disse o Sr. Hingle, 33, que tem US$ 60.000 presos e disse que não poderia pagar por uma cirurgia nas costas sem acesso às suas economias. “Eu pensei que este era um banco que era segurado pelo FDIC.”

Representantes do FDIC e do Federal Reserve, o principal regulador bancário, se recusaram a comentar. Um porta-voz do FDIC apontou para uma carta que o regulador enviou ao administrador da falência dizendo que considerou o colapso da Synapse “profundamente preocupante” e que havia respondido a mais de 1.000 reclamações e consultas daqueles que não conseguiam acessar seus fundos.

Na audiência de falência da Synapse na semana passada, uma depositante, que disse estar prestes a vender sua casa para pagar suas contas, observou que havia entrado com dezenas de pedidos de ajuda com o FDIC A única resposta da agência, ela disse, foi uma cópia das respostas às “Perguntas Frequentes”.

Outro depositante disse: “O FDIC desviou a responsabilidade para o consumidor.” Um terceiro disse anteriormente ao tribunal que estava pensando em se automutilar.

O juiz Barasch disse que não tinha respostas. Ele sugeriu que os depositantes poderiam contratar advogados próprios para processar os envolvidos.

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