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Nenhum resgate é necessário para a Starliner, diz especialista espacial da Johns Hopkins

O engenheiro da Johns Hopkins, Patrick Binning, esclarece equívocos sobre astronautas “perdidos” e enfatiza a importância da coleta de dados

A Starliner atracou na Estação Espacial Internacional, 262 milhas acima da costa mediterrânea do Egito

A missão de retorno da nave espacial Starliner da Boeing à Terra foi adiada devido a problemas com seus propulsores, estendendo a estadia de dois astronautas americanos na Estação Espacial Internacional enquanto engenheiros trabalham no problema.

Patrick Binning, especialista em sistemas e missões espaciais, opina sobre a situação. Binning atua como presidente do programa de Engenharia de Sistemas Espaciais da Whiting School of Engineering e executivo da área de missão para Segurança Nacional Espacial no Johns Hopkins Applied Physics Laboratory.

Reportagens de notícias descreveram os dois astronautas como “encalhados” e sugerem que eles precisam ser resgatados. Quão precisamente isso caracteriza a situação deles, e quais são as implicações reais desse atraso?

Vamos começar com o fato de que uma missão de resgate neste caso é totalmente desnecessária. Os dois astronautas — Butch Wilmore e Sunita Williams — que chegaram à Estação Espacial Internacional (ISS) na nave espacial Starliner da Boeing não estão presos, e nem os outros sete astronautas na ISS (cinco americanos e dois russos). A Starliner não só é capaz de retornar à Terra com seus passageiros, mas as outras duas naves espaciais atracadas na ISS — a Dragon Endeavor da SpaceX e a nave da tripulação Soyuz MS-25 — também são capazes de retornar astronautas à Terra.

A NASA atrasou a data planejada de retorno da Starliner para coletar mais dados sobre a espaçonave como resultado do desempenho inesperado de alguns dos propulsores, juntamente com um vazamento lento e inesperado de combustível relatado. Vamos lembrar que ir ao espaço é difícil. E o voo espacial humano é ainda mais difícil. O design da Starliner certamente tem muitos sistemas de backup que fizeram sua chegada à ISS bem-sucedida. Mas mesmo com sistemas de backup, é importante entender as condições inesperadas, e é por isso que a NASA está coletando mais dados.

Além disso, o teste em andamento é em uma parte da Starliner chamada de “módulo de serviço”, que não retornará à Terra. O módulo de serviço se separará da Starliner e queimará na atmosfera, o que o torna incapaz de ser inspecionado após os astronautas pousarem com segurança. Portanto, é ainda mais importante coletar o máximo de dados de teste possível.

Quanto à questão das operações de resgate, este é um cenário inteiramente plausível no futuro para o qual a NASA provavelmente terá contingências. É um cenário que precisa ser explorado e compreendido à medida que os humanos começam a viver e trabalhar na lua e no espaço lunar próximo. As operações de resgate são tipicamente o domínio dos militares, como o exemplo da necessidade de resgatar astronautas que inesperadamente caem no oceano após um lançamento espacial abortado. Neste momento, os militares dos EUA não têm capacidade de resgate para alcançar a órbita da Terra nem para alcançar a lua. A NASA e a Força Espacial devem começar a pensar em operações de resgate à medida que os americanos e outras nações começam a viver e trabalhar na lua e na órbita lunar.

Você acha que o incidente da Starliner influenciará o design futuro das espaçonaves e os protocolos de emergência, particularmente no contexto do equilíbrio entre a segurança da tripulação e os objetivos da missão?

Não vejo necessidade de mudar nenhum protocolo de emergência atual ou futuro como resultado dos desafios atuais da Starliner. Acho que a NASA e a Boeing darão uma olhada mais de perto nos procedimentos e abordagens de teste em solo da Boeing. Todos os desenvolvedores de espaçonaves fazem um grande esforço para “testar enquanto voam” para que condições anômalas em sistemas espaciais sejam detectadas antes do lançamento. É óbvio que o programa de teste da Boeing foi inadequado para capturar as condições atuais, o que também é o motivo pelo qual mais dados de teste em órbita devem ser coletados.

Quais tecnologias ou inovações emergentes podem ser cruciais para prevenir ou mitigar incidentes semelhantes em futuras missões espaciais tripuladas?

Acho que a NASA e a Força Espacial, com apoio do Congresso, precisam explorar tecnologias, autoridades e operações de resgate para trazer de volta astronautas americanos presos do espaço em segurança. Um resgate pode ser necessário da órbita baixa da Terra, do espaço cislunar (o espaço entre a Terra e a Lua) ou da superfície lunar. É improvável que não haja necessidade de uma operação de resgate de humanos presos no espaço em algum momento no futuro. Basta olhar para a Apollo 13 em abril de 1970 para ver os tipos de condições que provavelmente ocorrerão com astronautas precisando de resgate. A América tem uma obrigação, engenhosidade e sofisticação tecnológica para garantir o retorno seguro de todos os humanos de volta à Terra.

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